ogniana
Смейся, Абе-Но-Сеймей...
- Разделиться на несколько групп! Они не могли далеко уйти! Прочесать каждый сантиметр этого чёртового леса! Спустите трёх собак, их это ненадолго задержит! Остальных держите подле себя! Где эту ушастую черти носят?? ТОРОК!
- Не ори, капитан. Я здесь.
Капитан Ирнес резко обернулся и взглянул на говорившую. У его правого плеча стояла высокая, тонкая, словно хлыст, эльфийка. Она смотрела на берег и глаза ее были, как всегда, черны, словно багровый костер в ночной темноте. Толстая, в руку, коса черной змеей спускалась до самых бедер. Высокие по колено сапоги с торчащими ремнями на голенище, черная кожа штанов, белая шелковая рубашка с раскрытым воротом и наружний черный корсет с внушительным содержимым. Сапоги и корсет украшал тонкий, очень острый багровый рисунок со странными ломаными линиями и бритвенными углами.
Все это Ирнес уже видел неоднократно, поэтому взгляд его задержался на эльфийке не больше секунды. При чем по большей части на раскрытом вороте рубашки.
- Что думаешь?
- Думаю, что они у нас в руках, капитан. Прикажи, пусть выводят лошадей. Возьмем человек пятнадцать, должно хватить. Не уйдут.
- Хорошо. Но ты не забывай, сколько тварей мы нашли на их стоянке. Нигматун, этот псих чертов, создал машины для убийства. А они накрошили этих птичек, словно окрошку.
- Заткнись, капитан. Память у меня не отшибло. Но и ты помни поговорку: «И на старуху найдется проруха». На каждую силу есть еще большая сила. А на каждый меч есть три арбалета.
- Ладно. Ясно. Чувствую, не пожалею я, что нанял тебя, Торок.
- Ты главное плати вовремя, и я тебе сделаю красиво.

Обменявшись кривыми улыбками они сошли на берег. Капитан отдал команды. И вот пятнадцать человек уже вскочили в седла. У каждого в руках был конный арбалет, а на поясе висел меч. У пятерых к лукам седла были приторочены копья. К отряду присоединился капитан Ирнес и эльфийка-наемница. У Торок было две лошади. Обе черные, словно непроглядная темень, с черно-багровыми седлами и уздечками. Эльфийка взлетела в седло, будто вовсе не прикасаясь к нему руками. Оружия у нее не было никакого. Но удивления у солдат это не вызывало.
В это время пятеро солдат, что были с копьями у седел, вывели пять собак на длинных поводках и показывали им след, давая обнюхать место стоянки отряда лорда Аргора.
Собаки взяли след, кинологи вскочили в седла, и отряд (из семнадцати человек и пяти собак) помчался по следу. Собаки неслись молча, уткнув носы в землю и агрессивно хрюкая на каждую кочку.
Через пятнадцать минут шедшие впереди с собаками остановились. Капитан с эльфийкой подьехали взглянуть. Впереди была деревня. И четкие следы беглецов вели прямо туда.
- Шесть лошадей, - сказала Торок, внимательно взглянув на следы. - Две с легкими всадниками. Их шансы все призрачнее, капитан. Если ты говорил, что мы ищем пятерых мужчин и женщину, то на одной из лошадей ваша деваха, а на второй очень легкий мужчина – значит, либо еще пацан, либо слабосильный хиляк. Так что в любом случае – минус один боец.
- Хорошо. Тогда вперед!
- Подожди, капитан. Вперед всегда успеешь. – эльфийка сняла с пояса плоскую фляжку и, отвинтив колпачок, сделала большой глоток, – никуда они не денутся. А мне наши люди дороже сэкономленных десяти минут. – она убрала фляжку на место.
- Что предлагаешь? – за ту неделю, которую эльфийка была в его отряде, капитан успел убедиться, что ее мнения стоило послушать. Она запросила довольно крупную сумму, но уже с лихвой отработала деньги, взяв заново уже почти безнадежно потерянный след угонщиков дирижабля.
- Предлагаю собак оставить здесь. Нам не нужен лишний шум, а псы у тебя уж больно брехучие. Из деревни беглецы никуда не денутся. Не успеют. Допросим местных, обложим и возьмем тепленькими.
- Ясно. Родгор, останешься с собаками. Остальные за мной.
Один из копейщиков-кинологов взял у своих коллег поводки и отвел собак в сторону. Остальной отряд в полном молчании двинулся вперед.

Подъехав к деревне, эльфийка спешилась и вошла в первый попавшийся домишко. Дверь была закрыта на крюк, но под ударом сапога ненадежный заслон пал (точнее отвалился и с жалобным «звяк!» брякнулся на пол). Далее все происходило очень быстро:
- первый шаг – эльфийка из сеней вошла в небольшую горницу;
- второй шаг – она сгребла за шкирку хозяина;
- третий шаг – «К вам в деревню кто-то сегодня пришел», «Мне не нужны неприятности, госпожа», «У тебя уже неприятности. Шестеро на лошадях. Пятнадцать минут назад. Выбирай: либо ты мне говоришь, где они сейчас, и я ухожу; либо я делаю тебе больно, ты все рассказываешь, и я ухожу. Быстро!!», «Я не знаю точно, госпожа. Я всего лишь крестьянин. У меня дети»
- четвертый шаг – «а-а-а-аааААА-А!!! Я вспомнил!! Вспомнил, я скажу! Эти сволочи, гады, они в заброшенной конюшне через два дома отсюда. Приперлись, всех кур распугали, покоя от них нет. Они там, госпожа, пожалейте. Ы-ы-ыы»
пятый шаг – она бросила ему золотую монету. «Сиди тихо, не высовывайся – дольше проживешь».
Торок вышла из дома.
- Они в заброшенной конюшне через два дома отсюда. Всем спешиться. Окружаем конюшню. И всем заткнуться. Кто начнет сморкаться или ронять копья, как это у вас обычно бывает, поджарю лично. Осторожнее, заходить издалека. Это зверь тертый. Лучше обойдите за пять домов и ползите через огороды. Вы трое налево, вы пятеро – с той стороны. Двое – к тому дому. Остальные – рассредоточиться на этой части. Арбалеты держать наготове. Пошли.

* * *
- Если почки отвалились, минералка не поможет, - буркнул граф. – Вы меня удивляете, мой лорд. Какой ручей? Если бы погоня была в сутках от нас, ручей бы нас спас. Сейчас это бесполезно. Придется либо принять бой, либо обхитрить их. Но как это сделать, если у них собаки?
Малькольм вздохнул и вдруг исчез. Пропал прямо на глазах смотревших на него товарищей. Рем отпрянул, Тин фыркнула:
- Позёр.
Санрайз воскликнул:
- А мы?
Из пустоты раздался голос вампира.
- Я посмотрю, что там снаружи.
Дверь будто сама по себе открылась и тут же захлопнулась.
«Без выпендрежа не может, - презрительно подумала Тин, - достал уже. Мы все тут отдуваемся, а он впечатление производит».
Малькольм вышел из их убежища и внимательно огляделся по сторонам. Это был довольно тесный двор. Заброшенный домишко, заброшенная конюшня, заброшенный сартир («А воняет, как жилой» - с отвращением подумал вампир), заброшенный огород, по пояс заросший бурьяном. Вдруг слева, с противоположно стороны от погони истерично залаяла деревенская собака. Малькольм вздрогнул. Попадись ему сейчас хоть одна псина, порвал бы на месте. Собака лаяла хрипло, с надрывом, и вдруг… граф застыл от неожиданности… послышался короткий щелчок, и собака, взвизгнув, замолчала.
«Черт, черт, черт! – мысленно завыл вампир, - хозяева не расстреливают своих собак из арбалетов». И тут он увидел, как бурьян на краю двора шевелится. Послышался тихий металлический шорох – кто-то снова взводил арбалет.
Малькольм, невидимый, выскользнул за калитку. Он обошел двор снаружи, по пути заметив у дальних домов перебегающие серые тени стражников. Вампир обошел собачьего убийцу сзади. Там была нехилая дыра в заборе. Рядом валялась мертвая собака. Вампир пролез в дыру тем же путем, что и арбалетчик. Воин лежал там, удобно устроившись в бурьяне. Он занял позицию и теперь ждал остальных. Вампир ждать не стал. Кинувшись на ничего не подозревающего арбалетчика сзади, Малькольм одним движением свернул ему шею, взвалил тело на плечи, взял арбалет и в три прыжка оказался в конюшне.
- Всех желающих выжить в ближайшие десять минут, прошу за мной.
- В чем дело? – лорд Аргор выхватил меч.
- Этого молодца я нашел в кустах неподалеку. А это здание скоро будет окружено. Они явно знают, что мы здесь. Оставьте лошадей и перебирайтесь из конюшни в дом. Там у нас будет шанс. Лорд, у вас есть два арбалета. Вот третий. – вампир передал трофейное оружие Рему. Пожалуйста, не спорьте сейчас. Я попробую обмануть их. - С этими словами граф снова испарился в воздухе.
- Он не может меньше понтоваться и меньше болтать? Все это подозрительно. – громко высказала свое неудовольствие Тин.
- Идем. – лорд Аргор принял решение. Весь отряд, оставив лошадей в конюшне, перебрался в дом, стоявший рядом, в этом же дворе.
Вампир тем временем под прикрытием тени оттащил труп арбалетчика недалеко в сторону, по направлению к реке. Он даже задержал дыхание, когда проходил мимо двух воинов, которые пригнувшись пробирались к двору, в котором засел отряд Аргора.
Вампир бросил труп на видном месте и шмыгнул обратно. Снова миновал арбалетчиков и никем не замеченный, пробрался в дом. Двери и окна начали баррикадировать.
- Конюшню окружат полностью минут через десять. Дьявол! У нас только три арбалета. А у них – по арбалету на нос. Это у тех, кого я видел.
- Вспухнем мы здесь, - зло бросил Владимир.
- Возможно, - подтвердил граф. – но я все же надеюсь, что моя уловка сработает. Я бросил труп за пределами кольца. Вроде как мы ушли обратно, в сторону реки. Но чуть в стороне. И убили солдата и прорвались. Если они не слишком умны и опытны – не должны догадаться.
- Хорошо. Будем надеяться, что все пройдет удачно. – Аргор осмотрел дом, в котором, вполне возможно им придется обороняться. – Рем, Владимир, подтащите стол к окну.

Через десять минут отряд лорда закончил приготовления, и люди засели тише мышей. В то же время Тин уловила шорохи, тихие звуки шагов и приглушенные команды.
- Ну вот и понеслась, - почти беззвучно, сказал Аргор, - они здесь. Было явственно слышно, как несколько людей прошли совсем рядом с дверью, протоптались по порогу, еще кто-то прошуршал у задней стены. Тин выглянула в щель – конюшню окружили. Четверо арбалетчиков встали напротив запертых дверей в конюшню. Копейщики – по двое с каждой стороны стояли по обе стороны двери, спинами к стене.
Вдруг карий глаз ее, смотревший в щель, округлился от удивления. Откуда-то сбоку к дверям конюшни подошла эльфийка. Таких Тинвэ еще никогда не видела – та вела себя очень странно – слишком спокойно, слишком уверенно. Эта брюнетка явно была здесь одной из главных. У нее не было никакого оружия. Но в руке она держала… две подковы.

* * *
«Что за черт…» - только успела подумать Тин, как незнакомая эльфийка размахнулась, послышался какой-то звучный рявк – и подковы в тонкой руке вдруг начали светиться. Металл раскалялся, пока не стал ярко-оранжевого цвета. Тогда Торок размахнулась и метко зашвырнула подковы в щель над дверьми конюшни. От старости одна из досок там выкрошилась.
Внутри послышался негромкий хлопок, визг и метание лошадей. Тут же эльфийка громовым голосом скомандовала:
- Штурм!!
Копейщики распахнули двери и отскочили. Арбалетчики дали залп внутрь. После этого копейщики с диким ревом ринулись в конюшню.
Вдруг внутри затихло. Эльфийка на улице вздрогнула и кинулась за арбалетчиками. Тин видела, как все они вышли из конюшни. Как потом, хромая, оттуда же вышли две оставшиеся в живых лошади.
«Что сейчас будет?» - отрешенно подумала Тинвэ.
А на улице началась неразбериха.
Капитан рвал и метал. Эльфийка думала. Солдаты вылезли из своих засад и сбились в кучу перед конюшней. Кто-то доставал трубку, кто-то присел на порожек. Но идиллия продолжалась недолго.
- Какого хрена вы тут разложили свои задницы? Навоевались, ушлепки? Сержант!
- Я!
- Я!!! Головка от патефона! Какого … расселись? ?*%%%()_;№№»
- А что делать, капитан?
- ;№»%?()_?%№№###
- ??
- $%*^^…мать…%#...жопу…%##»…лошадь…№:
- Так точно, капитан!

Тут к эльфийке подошел один из местных крестьян.
- Госпожа, мы нашли одного из ваших воинов. Что делать с телом?
Торок люто взглянула на крестьянина:
- Какое тело, мать твою?
- У следующего дома, ближе к реке.
- СЕРЖАНТ! Кого из твоих грохнули? Кто шел со стороны реки? Почему не доложили?
Сержант метнулся глазами по солдатам.
- Жека со второго отделения!
Вдруг два бойца вышли вперед:
- Мы шли со стороны реки, но Жека с нами не было. Он шел один. С той стороны. – солдат ткнул пальцем в противоположную от реки сторону, в бурьян.
- Хорош засирать мозги, уроды. Собрались и быстро за ними! Они не ушли далеко без лошадей. Вы двое, за собаками! – капитан был злой, как гадюка.
- Подожди, капитан, - эльфийка уперла руки в бока и упрямо уставилась в землю. – Как Жек оказался в стороне реки, если его позиция была совершенно в другом месте?
- Не знаю, %;;%№; какая разница? Мы телиться будем здесь или догонять? Может ты похоронить его предложишь сейчас? С почестями, гимнами и флагами?
- Нет, - Торок нахмурилась, - они знали, что мы идем. И просто нае##ли нас. Они не ушли из деревни. Они где-то здесь. – эльфийка огляделась вокруг. Заброшенный дом, «ну вряд ли беглецы имели наглость спрятаться так близко, если знали об окружении».
- Я знал, что не надо тебя слушать! – заорал капитан, - зачем мы оставили собак? Я потерял бойца из-за тебя. Ты, эльфийская дура, тебе пофиг, а у меня каждый человек – на вес золота.
- Не ори, капитан. Я не виновата, что они уделали твоего бойца. Они не такие дураки, как мы думали.
- Меня достал этот разговор. Эта деревня. Этот урод! – с этими словами капитан поднял арбалет и выстрелил в крестьянина. Несчастный сделал в воздухе сальто назад и упал со стрелой в горле.
- Дьявол, ты что делаешь, придурок? – эльфийка шагнула на капитана, но тот не отступил. Кураж заставил его позабыть об опасности этого обманчиво хрупкого существа.
- Ты запарила меня хуже горькой редьки, Торок. Отвали. Это ты во всем виновата. Ты повела нас по ложному следу. А они сбежали. Ты говорила, что у них мало шансов. А они убили моего человека.
- Прекрати истерику. Визжишь, как девчонка.
- Я девчонка? Я тебе сейчас покажу, кто из нас девчонка, а кто мужик!! Взять ее!
Солдаты, привыкшие выполнять приказы капитана беспрекословно, на этот раз засомневались в успешности операции. Но трое все таки решились и уверенно кинулись на эльфийку.
Торок не медлила ни секунды. Она выставила вперед раскрытые ладони и с пальцев прямо в лица воинов хлестнуло черно-красное пламя. Дикие крики огласили окрестность. Несколько секунд, и дело было кончено. Пламя прожигало плоть до самых костей в считанные мгновения.
- Ах ты тварь! – капитан вынул меч и бросился на Торок. Эльфийка легко увернулась от неповоротливого мужика и схватила его за глотку.
- Слоять… - злобно прошипела она, - стой, говнюк, на месте и не шевелись. Иначе пиз#$ц тебе, ясно? – Глаза ее были, словно две черные щели. Она выдернула меч из пальцев капитана и отбросила его в сторону.
- Стрелять, капитан? – сержант топтался на месте и жалобно смотрел на cцепившуюся парочку.
- Я тебе стрельну, козлина косоглазая, - дурным голосом взвыл капитан. – Торок, отпусти меня по-хорошему, иначе мои ребята тебя и правда утыкают болтами. Ты ловкая козочка, но от десяти арбалетов не увернешься.
- Заткнись! Пусть они отходят, иначе я тебя прижарю.
- И станешь похожа на ежа. Сдохнешь, дура ушастая, все равно сдохнешь!!!
Наемница оказалась в очень непрятной ситуации. Если сейчас немедленно что-нибудь не произойдет, она имела все шансы стать самой мертвой эльфийкой в этой деревне.

* * *
Наемник стоял у окна на втором этаже и молча наблюдал за происходящим на дворе. Пять минут назад, отобрав арбалет у сопротивляющегося Рема он поднялся по лестнице и занял позицию над двором. Растрескавшиеся ставни, болтающиеся на полуоторванных петлях, скрывали его от стоявших снаружи. К слову сказать, картина перед ним открывалась прелюбопытнейшая, безукоризненный штурм конюшни впечатлил Владимира. Стоявшие внизу люди были профессионалами, не толпой идиотов стражников, не тупым зверьем Нигматуна прущим напролом на мечи, а Профессионалами с большой буквы. В их намерениях не было ничего скрытного и после неудавшегося штурма сарайчика, стало ясно что им был дан приказ уничтожить цель, а не пытаться захватить живьем. Насколько наемник недолюбливал графа, но и он после недавних событий признал одну простую вещь. Если бы не Малькольм, они сейчас валялись бы утыканные арбалетными болтами. Способности вампира пришлись как нельзя кстати в данной ситуации.
Наемника внезапно кто-то тронул сзади за плечо. Нервы были напряжены до предела и только железная выдержка и опыт нахождения в подобных ситуациях удержали его от вскрика. Он медленно обернулся и увидел перед собой Тин. Девчонка держала в руке один из метательных ножей. Владимир осторожно посторонился, давая ей возможность обозреть происходящее. Эльфа наклонила голову к самому уху наемника и не отрывая взгляда от происходящего во дворе прошептала:
- Похоже она тут главная..,- Тин сделала едва заметный жест в сторону Торок.
- Вряд ли... скорее она наемница,- Владимир слегка прищурился,- верховодит вон тот хмырь с нашивками капитана...
- С чего ты взял что она наемница?- Тин осторожно отлепилась от окна и посмотрела в глаза собеседнику.
- Рыбак рыбака, видит издалека...- попытался пошутить Владимир, но споткнувшись об яростный взгляд эльфы смешался и стал объяснять,- оружия у нее практически нет – это раз; магией от нее разит за версту, как от алкаша перегаром – это два. Делай выводы...
В это время события во дворе сделали угрожающий поворот для объекта их рассуждения. Три обгоревших тела рухнули на сырую землю, а эльфийка заслонилась испуганным капитаном.
- Может она одна из магов Кираполиса.,- еле слышно фыркнула Тин.
- Все маги, кроме наемных, носят на одежде знаки различия,- Владимир поднял арбалет прислоненный к стене и начал крутить вороток натягивая тетиву,- это закон, маг принадлежащий к определенному клану не имеет права скрывать эти знаки. Скорее всего она наемница, и причем наемница экстра-класса, жестокая, бессердечная и очень дорогая машина для убийства.
- Что ты собираешься делать?- прошептала Тин наблюдая как он укладывает в желобок тяжелый арбалетный болт с двойным оперением.
- Она самый опасный персонаж нашей сегодняшней драмы...,- Владимир поднял арбалет и прицелился,- и ее необходимо уничтожить, во что бы то ни стало..
Тин резко дернула наемника от окна и прижала к щелястой стене:
- Эру... ты с ума сошел смертный, ты же нас сразу демаскируешь!
- С остальными мы справимся...,- Владимир дернулся, но маленькие руки Тин неожиданно крепко вцепились в отвороты его плаща,- пусти меня... Она должна умереть и немедленно!
- Отдай мне арбалет человек,- прошипела Тин.
- Нет!- наемник снова дернулся, на этот раз сильнее.
- Отдай мне этот чертов арбалет или... клянусь Мандосом, у тебя сейчас будет стальное отравление...,- рука Тин приблизилась к лицу Владимира, и он увидел в ней один из подаренных им ножей,- я не собираюсь сдохнуть здесь по твоей милости..
Наемник заглянул в сузившиеся зрачки эльфийки и явно прочитал там, что она не шутит. Нож блестел у самого горла и скосив глаза вниз он увидел что рука Тин не дрожит и не пляшет, как это обычно бывает у неопытных «убийц». Стоявшее перед ним существо всерьез приготовилось нанести смертельный удар тому кто недавно был для него другом.
- Ты не понимаешь...- прошептал он,- она ДОЛЖНА умереть!
- Если ты не отдашь мне арбалет, то умрешь ты...,- остро отточенное лезвие слегка коснулось шеи наемника, и Владимир почувствовал, как за ворот потекла тонкая струйка крови. Рука сама разжалась и арбалет тихо стукнулся, прислонившись к стенке.
Тин отпустила наемника и тот осторожно отлип от стены:
- В скором будущем ты пожалеешь о принятом тобой решении,- медленно проговорил он не спуская взгляда с ее глаз,- мы все... пожалеем.

* * *
Равнодушно посмотрев на наёмника, девчонка молча развернулась и вновь подошла к окну. Спустя несколько секунд, её любопытство к эльфе резко улетучилось и сменилось абсолютным безразличием с долей надменности во взгляде: "Странно. С виду вроде эльфа, но по разговору смахивает на смертную - ругается как сапожник. По человеческим меркам ей около 25, значит по нашим более 800 лет. И за всё это время, ей не надоели выражения этих смертных? Какой-то непонятный эльфийский род. Может она полукровка и людская кровь даёт о себе знать?" Тин перевела взгляд на обгоревшие трупы солдат и её лицо исказила усмешка презрения: "Боевая магия. Насколько я знаю, какую из стихий маг выбирает, этой он может уже не опасаться, так как возникает иммунитет. Так чего же она ждёт? Продемострировав такую силу, стоит как вкопанная. Она же знает, что мы здесь. Нутром чую, что знает. Формально, мы её враги. Неужели на данный момент, она надеется на нашу помощь? Какое глупое предательство собственного командира. Но в любом из случаев - мне всё равно, что с ней будет. А вообще, если взглянуть правде в глаза, она просто идеальная пара для нашего графа. Оба бессмертны, обладают магией. Неподимые герои." Девчонка слабо усмехнулась, довольствуясь сложившейся ситуацией. Подошедший сзади Аргор, слегка отвлёк её от размышлений.
- Если мы ей поможем, то сможем выбраться отсюда, - лорд говорил на удивление спокойно, будто знал заранее о том, что должно произойти.
- Она не нуждается в нашей помощи, - Тин равнодушно взглянула на эльфийку. - Так как слишком сильна для них.
- Не думаю, что в сложившейся ситуации, её сила чем-то может помочь ей. Мы можем отвлечь их ненадолго и за это время, она успеет с ними совладать, - Аргор ненадолго обернулся в сторону стоявшего у стены арбалета.
Эльфа медленно развернулась, остановившись в полуобороте и смотря исподлобья на вампира: "Ей можно было бы помочь, хотя бы ради сохранения собственной тайны. Если она приглянётся нашему непобедимому графу, то возможно он наконец заткнётся и перестанет всех доставать своими вопросами. Главное - это сохранение Его жизни, любыми способами." Тин искоса посмотрела на лорда и её глаза незаметно сверкнули янтарным блеском.
- К чему такие жертвы? Малькольм может стать невидимым и прекрасно отвлечёт солдат, а мы лишь немного поможем нашей незванной гостье. Но лидер отряда - ты, так что решать только тебе, - девчонка мельком взглянула в глаза Аргора и отошла от окна, нехотя прокручивая кинжал в руке.
- Она же одна из твоих, неужели тебе всё равно, что с ней будет? - Рем удивлённо проследил за эльфой, остановившейся рядом с Владимиром, с абсолютно безразличным взглядом.
- Она не одна из моих. Синдар я узнаю сразу и безусловно сделаю всё, чтобы помочь своему народу. Что же касается остальных, то они сами попадают в такие ситуации, значит должны уметь сами и выбираться из них, - Тин прислонилась спиной к стене, рассматривая рукоять кинжала.
- Но тогда почему же там, в Кираполисе, ты помогла нам? Мы ведь не эльфы, - мальчишка слегка повысил голос, но Санрайз одёрнул его, напомнив о должном сохранении тишины.
- Потому что ты попросил меня об этом, - она подняла глаза и Рем невольно сделал шаг назад, поражённый насколько холодным и бездушным был её взгляд.
- Обменяетесь любезностями позже, - Аргор хмуро посмотрел на спорющих и перевёл взгляд на Владимира. - Ситуация складывается в нашу сторону и грех этим не воспользоваться.
- Не смотри на меня. Я остаюсь при своём мнении, - тихо проговорил наёмник, никого не заставив усомниться в твёрдости своих слов.
- Мы ждём тебя, Аргор, - Тин быстро прокрутила лезвие между пальцев и склонила голову чуть на бок, смотря на собеседника. - Время уходит, решай скорее.

* * *
А тем временем во дворе продолжалась милая беседа:
- Капитан, прикажи своим людям отойти. Пусть положат на землю свои #$#ые арбалеты и валят отсюда.
- Разбежался! Чтобы ты тут из меня кокса наделала?
- Отличная идея! - рявкнула Торок и без лишних рассуждений ухватила Ирнеса за задницу. В ту же секунду капитан начал извиваться, будто гадюка на сковородке и заорал так, что, казалось, из него вытягивают кишки.
- Ну что, хватит? Или еще? - Торок рычала ему на ухо, оскалившись, как голодный леопард.
- С-ссскотттина. Ты гадина...
- Не слышу приказа об отступлении. Давай!
- Черт, Торок, ты за это заплатишь.
Но голос его уже не был столь уверенным. Ирнес явно был готов отступить.

* * *
Возможно, командир и в самом деле оказался бы достаточно разумным, чтобы отыграть назад, даже после всего случившегося, или же идея с отступлением была лишь хитрой тактической увёрткой, наверняка сказать было нельзя. Арбалетный болт, предназначенный для тяжёлой брони и потому прошедший через голову как нож сквозь масло, поставил точку в колебаниях Ирнеса, и окровавленное тело рухнуло наземь. Капитан был не одинок, ещё два солдата, державшие арбалеты наизготовку, пополнили печальный список потерь армии Кираполиса.
Они оказались и в самом деле профессионалами. Вместо того, чтобы начать палить по предполагаемой цели, что, учитывая толщину брёвен дома, было занятием заведомо бесперспективным и окончательно бы их погубило, отряд замер, стараясь соориентироваться в обстановке.
Между тем ситуация была действительно сложной. Преступники, за которыми они охотились, и в этот раз показали своё коварство, убрав командира, но оставив живой наёмницу, чей статус в настоящий момент был крайне неопределённым. Время, которого на жизнь оставалось ровно столько, сколько требуется для перезарядки арбалета, не оставляло солдатам ровным счётом никакого выбора по поводу своей недавней союзницы, и судьба Торок была решена. Если бы не одно "но" - капитан, которого уже списали со счетов, вдруг начал шевелиться...
Эльфийка, обладавшая некоторыми магическими способностями, в ситуации разобралась быстрее, чем люди, держащие её на прицеле. Воспользовавшись тем, что бдительность стрелков слегка ослабла, она, предоставив солдатам право самим пообщаться со своими ожившими товарищами, которые и в этот раз последовали примеру капитана, быстро перекатилась по земле, скрывшись за деревенскими домами. Громкие вопли, донёсшиеся до неё, показали, что зомби и живые как всегда не поладили друг с другом.
"Валить надо отсюда, вот что." - решила Торок. Разрозненные мысли, уже давно мелькавшие в голове, наконец объединились в одно конкретное желание, предполагающее поискать работу в каком-нибудь другом месте, желательно подальше от логова безумного колдуна. Она уже совсем была готова претворить это намеренье в жизнь, но какая-то тёмная тень, метнувшаяся к ней от ближайшего забора, заставила внести коррективы в список приоритетов. Эльфийка дёрнулась было, однако у вампира реакция оказалась быстрей, а товарищи Малкольма довершили начатое им.
- Почему бы нам просто её не убить. - тихим спокойным голосом, как будто речь шла о посещении заурядного трактира, сообщил Владимир. Нож его, довольно остро наточенный, маячил в опасной близости от шеи Торок. Странно, но девушка не кричала, хотя в её положении это было бы глупо в любом случае - разъярённые солдаты в случае чего колебаться будут не дольше, чем нынешние противники.
- Нам нужен "язык". Думаю, эльфийка не настолько преданна своим хозяевам, чтобы отказаться помочь нам в сущем пустяке. - чьи-то грубые руки приподняли голову, и Торок увидела человека, пристально смотревшего на неё своими серыми холодными глазами. По описанию очередной нежданный знакомый вполне походил на предводителя этой шайки.
- Что тебе надо? - злобно процедила она, поскольку особого выбора как-то и не оставалось.
- У вас наверняка были какие-нибудь пароли, опознавательные знаки. В темноте, кто сможет отличить врага от друга, особенно если голос кажется знакомым... Ты ведь хочешь жить, не правда ли? - голос Аргора имел скорее утвердительную, чем вопросительную интонацию. Судя по короткому кивку, жить ей хотелось, и даже очень.
- Ты хочешь? - глаза пленницы широко раскрылись, очень уж безумной показалась ей внезапно мелькнувшая в голове мысль. Но в прежние поступки беглецов такой поступок укладывался вполне.
- Поиграть в пиратов? - жёстко усмехнулся Аргор. - Почему бы и нет. Теперь, когда мы лишились лошадей, любой патруль догонит нас без труда, а я собираюсь выбраться из владений доброго старче. Любой ценой.

* * *
Торок поднялась на четвереньки, постояла немного, давя головокружение, и уселась на землю. Прислонилась спиной к забору, отбросила косу за спину и огляделась. Внешне спокойно и покорно, но глаза ее не упускали ни одной мелочи, искали хоть крошечную лазейку, хоть призрачный шанс. Торок была пленена. Впервые за долгое время. "Дьявол, взяли как трофейную кобылу", - бесилась эльфийка сама на себя.
Это были они, те самые, что сперли какое-то летучее дерьмо у какого-то старого маразматика, которому служил ныне покойный капитан. Пятеро мужчин и девица. Ей дали лишь описание главаря - и это точно был он - эта холодная безжалостная сталь в глазах говорила красноречивее всех слов.
На прочих Торок взглянула мельком, отметив того здоровяка, что предложил пустить ее в расход. Девица оказалась эльфийкой. Вполне себе эльфийка, как все местные - чистоплюйка и недотрога. Глаза ледяные, рожа презрительная.
Еще один красавчик другого плана - светлые волосы и ясные глазки. Слишком молод.
Третий мужчина - вовсе пацан.
Четвертый - вампир - от этих и вовсе не знаешь, чего ждать. Как он вообще работает в команде? Они же все аристократы хреновы и одиночки. но это их дело.
Черт, какая ирония. Ей заплатили, чтобы она нашла беглецов. А теперь они никому не нужны (капитану уж точно) и ко всему прочему они нашли саму Торок. Как неприятно.
Ну чтож, раз заказчик мертв, какая разница? Против этих ребят она лично ничего не имела. Но если они надумают испортить ей шкуру, шкуры затрещат у них самих.
Наемница поморщилась (в голове все еще гудело) и сняла с пояса фляжку. Самоутверждающе сделала два глотка. Коньяк был отличным. Вампир в идиотской рубашке сглотнул и дернул уголком рта. "Думаю, никто из них не отказался бы сейчас выпить", - злорадно подумала Торок и убрала фляжку.
- Корабля тебе сегодня не видать. Игру в пиратов придется отложить, - Наемница смотрела на Аргора, признавая за ним пока право победителя. - Они наверняка уже отплывают.
Перед глазами Торок яркими картинками встали подробности последней схватки во дворе заброшенного дома. - Оставшиеся восемь арбалетчиков не собирались раздумывать долго после того, как капитан и двое их товарищей рухнули с болтами в жизненноважных органах. Несложно было определить место, где засели стрелки. Солдаты мгновенно перегруппировались, четверо дали слаженный залп по прикрытому ставнями окну, заставляя стрелков отойти вглубь комнаты, и отделение стало отступать. Еще один солдат не успел увернуться от наседавших зомби. Он отчаянно сопротивлялся, но меч воина завяз в груди капитана, и бедолагу разодрали на части. Остальные семеро благополучно удрали.
- Но если нет корабля, может быть сгодятся лошади? Там, - Торок ткнула в направлении двора, где произошла бойня, осталось семь трупов. Значит, есть семь свободных лошадей. Неужели не поместитесь?
- Где лошади? - Аргор был немного расстроен неудачей с кораблем. Но все же лошади уже много значили и значительно облегчали положение.
- Мы оставили их за несколько домов отсюда, на краю деревни. - Торок поднялась на ноги. Владимир не спускал с нее глаз, держа на прицеле арбалета.
- Перестаньте. - наемница обращалась исключительно к предводителю. - Неужели ты думаешь, что я нападу на вас? Какого дьявола твой человек размахался арбалетом? Смотри, а то ненароком кому-нибудь глаз вышибет. Я была всего лишь наемницей в этом отряде. Я сражаюсь не за идею, а за золото. Мне все равно, кто ты, чем ты занимаешься, с кем и куда идешь. Ты убил моего работодателя. Значит, теперь я свободна от контрактов и договоров. Если тебе нужет боец, можешь нанять меня. Но хочу предупредить, я беру дорого и половину вперед.
Торок пронзительно свистнула, и через минуту послышался дробный перестук. Обе лошади эльфийки подошли и остановились в шаге от хозяйки.
- Пошли упыря за лошадьми. - наемница достала из седельной сумки яблоко и сочно хрустнула, - солдатские клячи не настолько умны, чтобы не разбегаться по огородам.
Малькольм мигом надулся:
- Я не упырь, попрошу заметить.
- Вот великая разница! Упырь, вурдалак, москит-переросток - все вы кровососы одинаковые.
- Как вы до сих пор живы при такой манере общения? - граф был зол как черт, - На месте любого из ваших знакомых я бы вас придушил.
- Рискните, Ваше Благородие, - глумливо ответила наемница.
- Не стану. Сейчас по крайней мере. - пообещал вампир.
- Хватит! Владимир, Рем, приведите лошадей. Возьмите всех, которых сможете поймать. Лишние нам не помешают.
Торок взяла своих лошадей под уздцы и весь отряд вернулся в заброшенный двор.
Наемница обошла каждый из трупов, обшарила карманы и пояса. С каждого сняла по небольшому кожаному мешочку, очевидно с золотом. Последнего она обшаривала особенно долго, но ничего не нашла. Тогда Торок вздохнула, уселась на ноги трупа и стала деловито стаскивать с него сапоги. В воздухе разлилась вонь давно не мытых ног и не слишком чистых портянок. В правом сапоге под стелькой было спрятано несколько монет. Эльфийка взяла деньги и поморщилась:
- А говорят, что деньги не пахнут. Тебе повезло, брат, - обратилась она к трупу, - грибок бы тебя скоро доконал.
Таким образом, добычу ее составило немного золота, фляжка с коньяком и серебряное кольцо.
- Да уж, небогато. – пробурчала Торок, но быстро рассовала добытое по карманам.
- Эй, ты! – эльфийка ткнула пальцем в сторону крестьянина, затаившегося за дырявым забором, - Иди сюда!
Селянин понял, что ему не скрыться, и робко вылез из укрытия. Эльфийка протянула ему несколько золотых монет.
- Вот возьми. Ты должен похоронить этих людей. – она кивнула в сторону убитых солдат.
- Да госпожа. Я все сделаю. - и крестьянин мигом смылся.
В этот момент вернулись Владимир и Рэм. Они привели семь лошадей.

* * *
Все время от деревни до стоянки граф молчал, как рыба. Новая участница путешествия заставляла его задуматься. «Как иногда жизнь выворачивает наши судьбы наизнанку, - размышлял вампир, глядя, как Тин поравнялась с наемницей и о чем-то заговорила, - всего несколько часов назад эта злющая бестия охотилась за нами, вынюхивала следы, замечала самые маленькие признаки нас, чтобы убить. Загнать в угол, грамотно напасть и убить, понеся как можно меньше потерь. Гадкая у них с Владимиром работка. А теперь она преспокойно едет рядом с бывшей дичью и еще работает на эту самую бывшую дичь. Хотя, работает или нет, это пока вопрос спорный. Они с Аргором так и не договорились о наёме и оплате. Но скоро все должно встать на свои места. Интересно, чем все это кончится? Мне эта дама кажется довольно опасной, не в пример ласковой и нежной Тин» - граф снова взглянул на эльфиек. Они пытались беседовать, но вот глаза брюнетки неожиданно сузились, губы искривились в саркастической ухмылке. Тин отъехала в сторону, а наемница насмешливо глянула ей в след. Потом она покачала головой и больше уже ни с кем не говорила.
На стоянку встали через час. Владимир насычился и был еще более похож на злого медведя-шатуна, чем обычно. Он то и дело поглядывал на наемницу. «Боится что ли, что она все его деньги заработает»? – граф откровенно веселился, глядя на него. «Надо же. Одна эльфийская девица, а сколько переполоха, сколько удовольствия. Как все мечутся и прыгают. Никакой цирк не нужен. Только наемница – эпицентр концерта – сидит себе спокойно и… черт! Пьет коньяк!! Проклятье».
Пока Рем с Санрайзом развлекались крестьянской сивухой, Торок на самом деле успела достать из седельной сумки одной из своих лошадей одеяльце, кусок сыра, хлеб и принялась есть, прихлебывая изредка из шикарно пахнущей фляжки. Она сидела дальше всех от костра, получив таким образом возможность наблюдать сразу за всеми в лагере.
«А ведь мерзнет наверняка без костра. Знаю я этих огненных. – вампир вспомнил свою жену, огненную эльфийку, которая постоянно тянулась к огню. – Они ненавидят холод и сырость». Но наемница, если и мерзла, то ничем не выражала свое неудовольствие, тем более, что у нее было такое замечательное согревающее средство.
Тин наоборот присела к самому костру, протянув к огню тонкие руки. Они казались почти прозрачными. Пальцы были розовые а ноготки овальные и блестящие. Огонь бросал отблески на ее глаза. И Малькольму показалось, что они не карие, как обычно, а янтарно-желтые.
«Господи-Боженька, как выпить хочется… - вампир укусил себя за палец и жалобно поджал губы, - а побираться гордость не позволяет».
В это время Аргор и Санрайз уселись неподалеку от наемницы, и граф решил втянуть ее в разговор. Может все таки перепадет глоточек коньячка.
Он подошел и присел рядом с Аргором:
- Мой лорд, так нас теперь семеро? Приятно, что в отряде появилась еще одна женщина. Порой бывает так мерзко от кровавых пейзажей, что глаз не на чем остановить. Женщины в этом отношении, особенно эльфийки, радуют душу лучше всех красот этого мира. – вампир мельком взглянул на наемницу. Она криво улыбнулась, но промолчала.
- Я еще не решил окончательно, будет ли эта девушка с нами, - серьезно сказал Аргор. Мы должны обговорить некоторые организационные моменты.
Вампир наморщил нос:
- Это, конечно, ваше дело, мой лорд. Не смею вмешиваться. Но уж узнать у девушки имя было бы хотя бы прилично. – граф вскочил и театрально раскланялся, - граф Малькольм Кондор, к вашим услугам, леди. Позвольте узнать ваше имя.
Наемница хмыкнула и сказала:
- Торок. Зовите меня – Торок. А за услуги придется сначала заплатить.
- Торок? – вампир присвистнул, - знакомое имечко. – он насмешливо посмотрел на эльфийку, - но я думал, что к этому демоническому имени прилагается больше когтей и зубов.
- Считаешь, зубов не хватает? – Торок криво усмехнулась в ответ, - может, одолжишь парочку, зубастый? У тебя, я смотрю, перебор. Давай, ты улыбнешься, а я выбью.
- Фу, какая злая девочка. Где же эльфийские манеры? – вампир уже откровенно насмехался.
- А мне за манеры не платят. – парировала Торок в том же тоне.
- Чтобы платить, нужно сначала узнать, на что ты способна. – графу уже почти удалось направить разговор в нужное русло, чтобы наемница хоть пару слов о себе сказала.
Санрайз улыбался, слушая это состязания в острословии.
Рем в это время подсел к Тин. Эльфийка сидела у костра, временами поглядывая в темное небо. Там, среди облаков плыла почти полная луна.

* * *
Торок не жалко было коньяка. В запасе у нее лежала еще целая фляжка – снятая с мертвого. Просто она не спешила, что называется, преломлять хлеб с незнакомцем. Она терпеть не могла убивать тех, с кем ела у одного костра, пила из одной фляжки. А кто знает, чем закончится хотя бы эта ночь. Не придется ли им сцепиться с этим же вампиром. Поэтому она села подальше от огня, хотя озноб все сильнее пробивал ее. Хотелось тепла, хотелось опустить руки прямо в огонь и прогнать наконец гадкую мелкую дрожь, что не давала расслабиться. Коньяк согревал. Но Торок знала – это ненадолго. Скоро придется доставать второе одеяло. Вот так граф Малькольм и остался без первоклассной выпивки.
Но он видно не очень-то и рассчитывал. Или не подал виду. Но болтал без умолку. Колким полулюбезностям не было конца. И вот они подошли тому, что логически подразумевало под собой рассказ Торок о своих если не жизненных приключениях, то умениях и навыках точно.
- Мне чуть больше двухсот лет, - сказала Торок, - Из них сто пятьдесят я воюю. Боевые маги рано начинают карьеру. Моя началась, когда мне не было шестидесяти. Это мало для эльфа. Прямо скажу – очень мало. Меня взяли на войну только потому, что туда шли все, от мала до велика. В моем мире это была самая долгая и самая кровопролитная война.
- Я понял о чем ты говоришь. – сказал Малькольм, разглядывая обтрепанные рукава своей рубашки. – Моя жена участвовала в этой войне.
- Мой род был уничтожен, и меня ничто не держало среди других, подобных мне. Потом были другие войны, и еще сто лет прошло в путешествиях и битвах за золото. А потом был этот мир. И опять битвы, битвы, войны, сражения и схватки. Деньги, драгоценности, золото и серебро. Еще пятьдесят лет. Не так много для эльфа. Но довольно долго для наемника. И лучше всего я умею, конечно же, убивать. Могу и спеть, и станцевать, и вышить тебе праздничный слюнявчик, но только убивать у меня получается лучше. Все, что может разрушать – это моя стихия. Огонь, вода, воздух, земля. Проклятия и яды. Я могу командовать людьми. Могу руководить боем. Я имела дело с тактикой и стратегией. Так что, - резко оборвала себя Торок, - я считаю, что я стою тех денег, которые прошу за свои услуги.
- А зачем тебе деньги, милая девушка? Ты… работала полтора века.
- Не твое дело, упырь. – Торок стряхнула крошки с колен и достала второе одеяло.
- Не мое, конечно. Куда уж мне удостоиться уважения такой могучей барышни. Но вот только я могу и обидеться. А могу и разозлиться. – Малькольм улыбался все так же спокойно, одними уголками губ, но было в его глазах что-то, заставившее Торок замереть на мгновение. Симпатии в ее голосе не прибавилось, но с той минуты осторожно она стала выбирать слова уже для двоих. Первым был лорд Аргор. С этими двумя Торок рискнула бы вступить в поединок лишь в самом крайнем случае.
- Не могу поверить – ты так жаждешь моего уважения? Что-то новенькое.
- Неисповедимы пути господни. А вдруг пригодится? Ну так зачем тебе такая уйма богатства?
- Дьявол, ты хоть когда спишь, замолкаешь?
- Да… - вампир все так же выжидательно смотрел на наемницу. Отставать он не собирался.
- Я хочу построить замок, - быстро и тихо сказала Торок. сказала и оглянулась. Аргор с Санрайзом не могли не слышать, но остальные сидели далеко и занимались своими делами.
- Сколько же средств нужно вложить в этот проект? - Аргор улыбнулся. – Это огромные деньги.
- А на что я по-вашему потратила сто пятьдесят лет? Все почти готово. Я нанялась к капитану потому что сюда мне было по пути. Я рассчитывала быстро отыскать вас, заработать, а заодно безопасно по реке переправиться ближе к цели. Одной все же тяжело. Теперь я хочу нанять мастеров и начать строительство. Года через два замок будет готов. Я упарилась ползать на брюхе по болотам и лесам, выискивая таких ловких ребят как вы. А ведь у меня когда-то тоже была своя мягкая кроватка с кружевным покрывальцем, цветочки за окошком и золотое вышивание в пяльцах. Я училась танцевать и раскланиваться с гостями. Но полтора века – не х@№ня. Все это время я общалась лишь с солдатней и «серым быдлом», которое обращает внимание не на прелести заката, а на прелести содержимого моего корсета. Я перестала ругаться матом. Я стала на нем разговаривать. Самое время обдумать прожитое, и начать все сначала. Хочу забыть все это дерьмо. Хочу перестать контролировать себя в приличном обществе, чтобы не срываться на непотребщину. Скоро я верну все то, что у меня отняла война. Ну, почти все. Все, что в моих силах.
Торок накинула одеяло на плечи и замолчала.

* * *
Тин покосилась на подсевшего к ней Рема и снова перевела взгляд на огонь.
- Наш граф, по ходу дела, уже "глаз положил" на эту новенькую, - мальчишка тихо усмехнулся, но заметив что реакции на его высказывание не последовало, затих, молча наблюдая за эльфой.
Девчонка медленно поднялась, развернувшись к лесу и пристально вглядываясь в темноту. Вой, раздавшийся где-то вдали её слух не мог не уловить, но он не был похож на вой обычных волков, выходящих ночью на охоту. Тин подняла глаза к звёздному небу. Полнолуние должно было вступить в силу только на следующую ночь, что несколько радовало, но не объясняло того, что она услышала. Рем с некоторым недоумением уставился на собеседницу.
- Что-то случилось?
Но ответа он так и не получил, так как эльфа осторожными шагами отошла к самому краю небольшой поляны, на которой они остановились: "Что за чёрт? Вой всё ближе, но я не слышу приближающегося шороха или даже хруста сухих веток. Волки научились ходить, подобно эльфам? Чушь! Этого не может.." Тин резко прервала свои мысли, столкнувшись взглядом с яркими горящими глазами, красного цвета и невольно отшагнула назад, медленно вытаскивая из-за спины фламигеру. Рем не спеша поднялся на ноги, не отрывно наблюдая за эльфой. Девчонка ошарашено уставилась на приближающуюся напасть. Одни глаза и тихое рычание. Ни шкуры не видно, ни лап, ни даже зубов. Она высоко подняла руки, намереваясь нанести обрущающий удар сверху, как одна из тварей прыгнула на неё. Но обманный манёвр сработал без осечек. Девчонка резко села на одно колено и молниесно очертив мечом полукруг, выставила его на летевшего на неё зверя. Лезвие как по маслу вошло в шкуру волка, вспоров брюхо и эльфа с силой перекинула его через себя. Тварь с глухим рёвом влетела в горящий костёр, едва не задев вовремя отскочившего Рема.
- Чего вы расселись? Живо поднимайтесь! - Тин отпрыгнула в сторону и на её место приземлились два скалящихся зверя огромных размеров.
Следом за ними на поляну выскочило ещё около десятка волков. Как только свет угасающего костра коснулся их шкур, очертания зверей чётко проявились.
- Какого чёрта?!? - взревел Аргор вскакивая с места и на ходу обнажая меч, рванул в сторону эльфы. - Ты что предупредить не могла?!
- Хватит орать на меня! Я не слышала их! Их даже в темноте не видно! - девчонка вытащила из пояса кинжал и метнула его в бежавшего прямо на Санрайза зверя.
Парень так и застыл на месте с широко раскрытыми глазами, глядя на упавшую в двух сантиметрах от его сапог тварь, с торчащей из загривка рукоятью кинжала.
Лес наполнился диким воем нападавшей стаи и Рем лихорадочно начал оглядываться по сторонам, стоя на одном месте как вкопанный, пока его не оттолкнул в сторону подскочивший Владимир.
- Чего ты застыл?!?
Мальчишка вцепился в одежду наёмника, дрожа как осиновый лист:
- Нам надо уходить..Уходить отсюда..Бежать..Вытащи меня отсюда!
- Да ты совсем спятил? Куда уходить? Отцепись от меня! - грубо оттолкнув от себя пацана, Владимир отпрыгнул в противоположную сторону в тот момент, когда между ними проскочили двое волков.
Санрайз со всей силы резанул коротким клинком оскаленную морду, прущую прямо на него. Меч наёмника довершил начатое и одежда мальчишки окропилась свежей кровью.. Парень резко отвернулся, стирая с лица кровь и тут же оцепенел от ужаса увиденного. Две зверюги наступали на его брата, находясь уже почти в метре от него, а он похоже и не собирался сопротивляться, лишь пятившись назад и переводя наполненные паническим страхом глаза, с одного волка на другого.
- Рем!! Рем очнись!! Убей их!! - он уже было ринулся к брату, но его отшвырнуло назад раскалённой волной огня, выпущенной из рук Торок.
Твари сгорели без остатка, превратившись в две пепельные статуи. Санрайз быстро поднялся на ноги и подбежав к мальчишке, лихорадочно затряс его за плечи.
- Ты сдурел?!? Они же чуть не убили тебя!! Какого чёрта ты замер?!?
Аргор напрочь снеся волчью голову и отводя окровавленное лезвие назад, остановился в неком недоумении. Только что находившиеся рядом с ним враги, внезапно исчезли. Костёр потух и поляна освещалась лишь бледным лунным светом.
- Какого хрена? Куда они делись? - рыцарь провернув меч в руке, напряжённо вглядываясь в темноту.
- Что-то тут не чисто, - Владимир проскользил взглядом по всей затихшей поляне, но так ничего и не увидел.
- Они всё ещё здесь, - Тин выдернула лезвие кинжала из убитого зверя и плавно поднялась.
- Эти твари сливаются с темнотой. Нам нужен огонь, чтобы их увидеть, - лорд повернул голову в сторону неподалёку стоявшей Торок.

* * *
- Легко, дорогуша. - хохотнула наемница. – Гари-гари я-я-сно! – Она сиганула в центр поляны, прямо в остатки костра. Взвился пепел, тлеющие угли, багровые искры укутали эльфийку по пояс, - Чтоб бл#дь не пога-асло!! – Руки скрестились перед опущенной головой. Торок начала читать заклятие. Напевный, неожиданно глубокий и низкий голос эльфийки тек, словно раскаленная лава – медленно но неотвратимо. Это не было простое заклятие-приказ, которым она пользовалась всегда, на уровне инстинкта. Это было сложное длинное заклятие.
Отряд встал кольцом вокруг костра, выставив клинки и судорожно пытаясь рассмотреть противника. Малькольм с Тин, никогда не стеснявшиеся темноты, были теперь на равнее со всеми – также ни черта не видели. Тин схватила Рема и отпихнула его себе за спину, в ближе к центру. То один, то другой воин чувствовал легкое дуновение, будто кто-то большой пробегал недалеко от них. Малькольм рассмотрел красные отсветы волчьих глаз и грязно, совсем не по-графски выругался. Санрайз нервно рассмеялся. Лорд с Владимиром напряженно молчали, ожидая нападения в любой миг.
Но вдруг за спиной у них заклятие подошло к кульминации, Торок взревела раненным буйволом, эхо от ее рявка разнеслось далеко окрест. Оглянувшийся лорд увидел, что под скрещенными руками наемницы рдеет дикое рвущееся пламя. Торок вдруг пригнулась и пружиной подпрыгнула вверх. Таких диких прыжков Аргор не видел уже давно. Торок сиганула от бренной земли метра на полтора, раскрыла руки, изогнувшись так, что, казалось, спина человеческая не в силах была бы выдержать такого излома. В тот же миг освобожденное пламя волной плеснуло во все стороны, будто из вулкана. Багровые отсветы отражались в глазах людей, прыгали по лицам. Все будто застыло на миг и Аргор видел, как огонь куполом накрывает центр поляны, оставляя нетронутыми костер и тех, кто стоял вокруг, но дальше сплошной волной разливается кругом, затопляя всю поляну и прибойной волной шваршнув в деревья и кусты. Лес загорелся, словно сухостой, а по поляне с обозленным воем носились и катались горящие звери. Огонь этот легко зажигал, но и потушить его было несложно. Волки, катавшиеся по земле быстро сбили пламя и теперь были ясно видны в свете горящего кругом леса. Дымящиеся шкуры, обгорелые хвосты, люто лязгающие челюсти.
«Не зря прыгала до звезд, - содрогнувшись подумал Аргор, - не хотелось бы попасть под такую волну»
Сзади послышался глухой удар. Малькольм оглянулся на миг. Торок рухнула на четвереньки и уперлась лбом в землю. Коса ее черной змеей вилась по земле. «Значит и у этой злюки есть свой пламенный предел», - решил вампир и снова перевел глаза на окружавших их волков. «Торок сейчас не встанет. Хотя бы минуту ей нужно дать на то, чтобы очухаться». И Малькольм решительно выпустил когти, готовясь к рукопашной. «Прощай, дурацкая рубашка! Знай, я тебя никогда не любил».

* * *
Нет, эта ночка нисколько не напоминала романтический пикничок под луной, хотя в отряде и были две вполне подходящие девушки. Аргор едва успел увернуться от мелькнувшей тени, и острые зубы клацнули совсем рядом, в сантиметре от его шеи. Зверь, разрубленный едва ли не напополам, рухнул на мокрую от крови траву, а рыцарь уже отражал следующую атаку. Лишь отточенная в боях реакция позволяла ему избегать встречи с оскаленными пастями, остальное доделывал острый клинок. Волшебный меч в этот раз получал желанную кровушку в приличном объёме и теперь даже не пытался вновь пообщаться с хозяином.
Между тем отряду приходилось туговато. Не все могли сражаться наравне со своим предводителем, да и нападавших было значительно больше. Звери явно не собирались отступать на полпути - разумные не по волчьи, они постепенно сжимали кольцо, заставляя компанию всё тесней сжиматься вокруг костра, там, где сидела на корточках обессиленная Торок. Истратив большую часть своей энергии на заклинанье, наёмница временно выбыла из строя и сейчас с трудом пыталась подняться. Зацепившись за эту сцену беглым взглядом, Аргор почувствовала странное желание помочь девушке, но обстановка не способствовала галантности, и лорд вновь обратил внимание на подступавших врагов. Обгорелые, но по прежнему злые, волки готовились к очередной атаке.
- Судя по всему, у них на этот раз будет довольно ранний завтрак. - скупо усмехнулся Владимир, поигрывая мечом и явно намечая возможные цели.
- Или поздний ужин. - нервно хохотнул Рем, судя по отчаянному выражению лица собиравшийся дорого продать свою жизнь. Мальчишка по привычке глянул на девушку (ту, которая была ближе, похоже он так и не понял, что рядом стояла Тин), но по закусанным губам было видно, что вопрос собственного выживания сейчас волнует его гораздо больше, чем чья-то симпатия.
- Думаю, этим тварям всё равно, как будет называться их хлеб насущный. - осклабился вампир такой улыбочкой, что ею вполне можно было отпугивать волка от ягнёнка. Но на нынешних незваных гостей это, вот беда, действовало плохо, гораздо хуже доброй стали.
Затишье не продлилось долго, огромные волки кинулись на них. Однако пронзительная голубая вспышка, неожиданно разлившаяся вокруг отряда, остановила хищников, некоторых прямо в прыжке. Ослеплённые волки замотали головами, пытаясь оправиться от первого шока, но острые клинки, это лучшее лекарство от всех болезней, разрубавшие плоть на части, были им ответом.
- Быстрее! Слепота скоро пройдёт, а на второе такое чудо у меня сил уже не хватит! - проорал Санрайз. Ладони его светились, юный маг активно расходовал свои силы, едва восстановившиеся после тюремного заточения.
- Довольно мило, сюрприз за сюрпризом. - хмыкнула Тин, округлившимися глазами глядя на паренька, которого до этого считала бесполезной обузой. - Но ещё одно чудо ох как понадобится.
И в самом деле, не попавшие под вспышку волки, вышедшие из обгорелой чащобы, уже подходили на помощь к своим, уже очнувшимся собратьям. Их было всё ещё много, слишком много для такого маленького отряда...
Однако эта ночь оказалась богатой на везение. Не успели хищники перейти в наступление, как будто вихрь пронёсся по поляне и разметал мохнатые тела по всему лесу, при этом умудрившись как-то не тронуть никого из отряда.
- Вы не поверите, но я рад вновь вас видеть, мудрейший. Мы все рады, что вы как всегда спасаете чужие жизни. - сказал Аргор, глядя на материализовавшуюся перед ними фигуру. Осторожно помогая наёмнице подняться, он отметил, что Тайрон ничуть не изменился со времён их последней встречи...

* * *
- Мое почтение, присутствующим. Я нашел вас как и обещал... - волшебник в черной с вышитыми на ней золотыми символами мантии слегка поклонился, привычно опираясь на посох, и окинул взглядом поляннку. Многих из этой компании он ни разу не видел. Кроме всего прочего трава на поляне была выжжена, от кустарника остались угли, а лес вокруг жарко горел: ясное свидетельство какого-то неплохого огненного заклинания, однако кто же был чародеем? Это предстояло выяснить, но сейчас не было времени. Где-то неподалеку снова послышался жуткий вой, искатели приключений удивленно переглянулись - Представимся друг другу позже, ибо рановато вы обрадовались, эта стая не успокоится, пока жив вожак.
- Чушь, вожак должен был первым броситься в атаку - фыркнула Тин.
Колдун перевел взгляд на эльфийку, заметив странный амулет на ее шее, Тайрон слегка прищурился, как будто что-то вспоминая, однако мыслей своих не показал.
- Думаю, вы заметили, что это не совсем обычные волки и соответственно у них не совсем обычный вожак - сказал маг, пристально глядя в глаза Тинве.
Едва маг упел сказать эти слова, как с другой стороны поляны появился еще один теневой волк. Если твари до этого момента и были большими, то этот был просто черным чудовищем. Странно, но за ним больше не вылезла ни одна тварь.
- А где же все остальные? - тихо спросил Рем.
- Очевидно их больше нет, часть убили вы, часть - я, часть погибла в огне, он остался один - задумчиво ответил Тайрон, так как он сам был удивлен происходящим.
Зверь, тем временем, не спеша двинулся на своих жертв, некая сила заставляла его атаковать их, наконец волк гигантским прыжком преодолев поляну, набросился на компанию и нашел быструю смерть под ударами мечей.
- Хм... похоже кто-то контролировал эту тварь - пробормотал граф.
- Наверно опять Нигматун нас пытается достать - сказал Влидимир, вытирая меч.
- Вряд ли это Нигматун, смотрите - волшебник кивнул на тело проклятого животного, которое превратилось в облачко черного дыма и исчезло - Это магия теней, Нигматун ей не владеет. Однако, теперь пора бы и представиться. Я Тайрон, советник ордена магов... - колдун снова слегка поклонился.

* * *
Левый рукав пропитался кровью, стекавшей по плечу и капавшей с пальцев на обгоревшую землю. Мерзкого вида рваная рана от внушительных челюстей, сзади у лопатки, зарастала довольно быстро, но рукав рубашки был почти оторван и поменял цвет с белого на темно-красный. Малькольм в немой ярости воззрился на это безобразие.
- Нет, ну вы гляньте только, люди добрые. Что за судьба у меня такая поганая? Рубашки попадаются некачественные, волки бешеные, свистки сломаные, а акулы глухие. Да чтоб я еще сунулся в какую-нибудь авантюру. Да ни за что! Ни носом, ни пяткой, ни драной заплаткой! Хоть золотую гору навалите передо мной, а сверху пряник положите. Не поду!
Торок ошарашено и почти испуганно взглянула на Аргора, который помог ей подняться с земли. Сколько она помнила себя, ей никто никогда не помогал. Она не знала, что делать с этими руками, которые поддерживали ее за локти. Поэтому эльфийка быстро кивнула; не гладя на лорда, буркнула «Благодарю. Я сама» и дернула плечами, освобождаясь от этих странных прикосновений. Это не располагало к ней, наверняка. Это была надежная проверенная броня, отгородившая ее от непонятного и неожиданного. Она была из тех, кого называли «дети войны». Вся жизнь которых прошла под гул пламени, вопли умирающих и победный рев победителей. Все прочее было ей непривычно и почти страшно.
- А я думала, что кровь у упырей зеленая. – Торок сказала это, лишь бы что-нибудь сказать. Заняться чем-то и не смотреть назад, в строгое серьезное лицо, в серые глаза. Лучше уж пособачиться с вампиром. Наиграно, но зато понятнее и безопаснее.
- Сама ты зеленая. Еще назовешь меня упырем, уши оторву, поняла? И не посмотрю, что леди. – граф явно был не в духе. Кровь перестала течь ручьем, и теперь капала на землю редкими тяжелыми каплями. – И вот так каждый раз. Только раздобудешь приличную рубашку, как тут же появляются желающие ее изодрать, изгваздать, заляпать и пустить на лоскутья. Вот скажи мне, женщина, на кого я сейчас похож? – Малькольм вопрошающе поднял взгляд на Торок.
- На раненое в бою огородное пугало. – Торок стала собирать свои вещи. Продолжать ночевку здесь было бы несколько глупо. На Тайрона наемница взглянула быстро и очень внимательно, но задерживаться, конечно, не стала. Она не настолько важная птица, чтобы лезть раскланиваться и сверкать своими именами перед магами этого мира.
- Ну вот и я говорю. Пугало. Черт. - вампир поднял несчастные глаза на прочих членов команды. Вдруг он увидел Тайрона, и лицо графа прояснилось.
- Простите меня, многоуважаемый. Я совсем одичал в этих непролазных дебрях. Совершенно разучился быть вежливым и потерял всякое уважение к людям. Несказанно рад видеть вас снова. Особенно в такой момент, когда помочь нам могло только внушительных размеров чудо. Не представляете, насколько вы вовремя.

* * *
Продолжать путь отряду пришлось своим ходом, все лошади напуганные нападением волков, оборвали привязь и разбежались. Искать испуганных животин по предрассветному лесу было неспортивно, поэтому, слегка поворчав для приличия, Аргор дал знак выступать пешком. Лорд шел впереди вместе с Таироном, который что-то вполголоса у него выспрашивал. По видимо Аргор рассказывал волшебнику про членов команды, которых тот не знал, поскольку голова лорда кивала то в сторону Тинвэ, то в сторону Владимира.
Солнце едва показалось над горизонтом, когда лес внезапно кончился и перед путниками предстала зловещая картина. На все пространство, покуда хватало взгляда, стелились безжизненные развалины, заросшие деревьями и кустарником. Древние стены, оплетенные зелеными побегами, притягивали взгляд своей, потрескавшейся, но все же, по-прежнему гордой и зловещей красотой. Высокие здания практически все обрушились, не выдержав испытания временем, и только основания стен торчали из-под земли, возвышаясь над землей в самом лучшем случае этажа на два.
Не сговариваясь между собой, отряд остановился на опушке. Взгляды всех были устремлены на этот заброшенный в древние времена город. Какие тайны хранят эти мрачные, полные темного ужаса разрушенные строения?
Сбросив, возникшее неловкое оцепенение, Аргор поправил перевязь меча и первым шагнул с небольшого пригорка вниз в сторону развалин. Остальные нестройной цепочкой потянулись за ним.

* * *
"Черт, нехорошо получилось с лошадьми, - думала Торок, ведя в поводу двух своих вороных, которые, будучи живыми, всегда возвращались к хозяйке. - нужно было быть осторожнее". У обоих животных гривы и хвосты были заметно подпалены. Но шли они бодро и ничем не выражали усталость или недовольство - знали, что в случае чего быстро получат по голове от горячей хозяйки.
Граф бухтел, Владимир молча сверлил всех глазами, Тин отрешенно уставилась себе под ноги, Рем с Санрайзом устало шлепали рядом.
Отряд вышел на опушку леса и замер. Торок огляделась. Ей не нравились эти развалины. Она наморщила нос, до рези в глазах вглядываясь в нагромождение камней. Лошади фыркали. Торок сомневалась. Но выбирать пришлось не ей. Отряд двинулся вниз к развалинам. И наемница тоже не стала медлить.
Они медленно продвигались сквозь разрушенные постройки. Ветер свистел в камнях, наметая песок и принося семена ковыля. Развалины были старые, и Торок не видела смысла в блуждании по ним. Все ценное здесь либо уже давно сгнило, либо было вынесено более шустрыми товарищами.

@музыка: Sagisu Shiro - Ignorance

@темы: эльфы, фанфик, вампиры, Торок, Тинвэ, Малькольм